Todo sobre la sal de mesa y la electrólisis del cloruro de sodio

NO ES necesario presentar al lector web la sal común, esa sustancia cristalina, blanca, indispensable, por su gusto, para la preparación de los alimentos, pues aparece siempre en los saleros de nuestras mesas. Pero lo que quizá no sepa el lector es que esa sustancia figura entre las materias primas más importantes de la industria química. Por este motivo le dedicaremos la atención que se merece.

La fórmula de esta sustancia es CIN a, la cual nos dice que en su molécula hay un átomo de cloro y un átomo de sodio.

El nombre que le dan los químicos, que está de acuerdo con su composición, es cloruro de so dio. En la naturaleza existen grandes yacimientos, las salinas, y también existe en el agua de mar, de donde se la obtiene cuando no se dispone de un yacimiento adecuado. Tanto la sal de las salinas como la que se obtiene del mar no son cloruro de sodio puro, y si se necesita la sustancia pura es necesario someter la sal de yacimiento o marina a procesos de purifi-cación que la vuelven apta a los fines propuestos.

 

ELECTRÓLISIS DEL CLORURO DE SODIO

 

Según ya dijimos, el agua pura no conduce la corriente eléctrica. En una oportunidad usamos hidróxido de sodio para preparar una solución conductora de electricidad. Ahora haremos la experiencia con una solución de cloruro de sodio en agua. Preparada ésta, y colocada en una cuba electrolítica, como se ve en la página siguiente, se observa que la solución conduce la corriente eléctri-ca. Como en el caso de la solución de soda cáustica (hidróxido de sodio), aquí también se observa desprendimiento de gases. ¿Cuáles son esos gases? El que se desprende del electrodo negativo es hidrógeno.

En el cátodo (electrodo -):
Na++ le+Na en el ánodo (electrodo +):
Cl- --7 Cl + 1 e

Estos procesos elementales realizados por muchos billones de iones por segundo, tienen como resultado neto el transporte de otros tantos electrones desde el cátodo al ánodo, o sea una corriente eléctrica. Éste es el mecanismo de la conducción. Pero ahora nos han quedado átomos de sodio en el cátodo y de cloro en el ánodo, como resultado del proceso. ¿Qué sucede con estos átomos? Pues los de doro ~e unen de a pares y forman moléculas de cloro (C12), cuyo conjunto forma una cierta masa de la sustancia simple cloro, de la cual una parte queda disuelta en el agua y otra se desprende, y es la que hemos recogido en nuestra experiencia anterior.
 
Es decir, se forma hidróxido de sodio (soda cáustica), que queda disuelto en el agua, e hidrógeno, que se desprende; éste es el que hemos recogido también en la última experiencia descrita.

Todos los electrólitos al disolverse en agua dan iones. Difieren entre sí en la clave de iones que producen. Así, algunos dan iones con dos y tres cargas positivas o negativas. Esto significa que si son cationes, para neutralizarse requieren dos o tres electrones, y que si son aniones, para neutralizarse pierden dos o tres electrones. Este hecho se hace constar mediante el recurso de duplicar y triplicar los signos que afectan a los símbolos de los iones. También se tienen casos de iones simples formados por un solo átomo y de iones compuestos   formados por grupos de dos o más átomos. En los ejemplos del cuadro de la página que sigue se ilustra suficientemente cuanto acabamos de decir.

Un ion compuesto difiere de unamolécula, que también es un grupo de átomos, en el hecho de que la molécula no posee carga eléctrica; es neutra. Además, no existe un conjunto de iones iguales entre sí formando, como las moléculas, un cuerpo puro. Un gramo de agua, que existe aislado de otras sustancias, es un conjunto de moléculas de agua y nada más. En cambio no existe 1 g de un cuerpo que esté formado exclusivamente por iones cloro.
Podemos ahora entender el mecanismo de la electrólisis de la solución de hidróxido de sodio, que hemos usado para descomponer el agua. En efecto, en la solución de NaOH existen iones OH(oxhidrilo) y Na+. Al pasar la corriente, los iones Na + se neutralizan, y 10 propio hacen los iones OH -. Entonces se producen las siguientes reacciones:

En el cátodo:
2N a + 2H20 --7 2N aOH + H(
En el ánodo:
 40H --7 2H20 + O2

(las flechas colocadas arriba y a la derecha de una fórmula indican que la sustancia en cuestión se desprende). El H2 Y el O2 se desprenden. Como vemos, el NaOH se regenera, y, por 10 tanto, su cantidad no varía. En cambio, el agua se descompone. Estos dos hechos ya los habíamos comprobado en la experiencia de descomposición electrolítica del agua .